Abuna Yemata Guh: zo bezoek je de moeilijkst bereikbare kerk ter wereld

Ethiopië is één van de oudste christelijke beschavingen ter wereld en dat is goed te zien aan gebedshuizen door het hele land. Wereldberoemd zijn de uit rots gehouwen kerken van Lalibela, maar ook de rotskerken van Tigray zijn een must-see door hun ligging en spectaculaire uitzichten over het woestijnlandschap. Er is één plek die eruitspringt als misschien wel de moeilijkst bereikbare kerk ter wereld: Abuna Yemata Guh.

Abuna Yemata Guh Tigray

Verticale rotswanden, stalen zenuwen

Stel je even voor: een kerk die vrijwel niet zichtbaar is vanuit het dal, alleen te bereiken is door op blote voeten meerdere verticale rotswanden op te klimmen en een rotsingang heeft naast een afgrond van 300 meter. Ohja, en de priester gaat elke dag omhoog. Welkom bij Abuna Yemata Guh.

Voor als je het nog niet door had, Abuna Yemata Guh is met geen enkele andere kerk ter wereld te vergelijken. De beklimming ervan vraagt om stalen zenuwen maar staat wel garant voor een onvergetelijke ervaring. Wanneer je vol adrenaline uiteindelijk de ingang bereikt, kan het contrast haast niet groter. Een kleine, stille ruimte om even volledig tot rust te komen, voorzien van prachtige fresco’s en een priester die alles graag aan je laat zien. De muurschilderingen gaan terug tot de 5e eeuw en het is bizar om te bedenken dat zó een ontoegankelijke plek al eeuwen wordt bezocht door gelovigen.

Priester Abuna Yemata Guh
De priester van deze kerk laat graag alle fresco’s, versieringen en heiligdommen zien.

Hoe bereik je Abuna Yemata Guh?

Want Abuna Yemata Guh staat niet voor niks bekend als moeilijk bereikbaar. De geïsoleerde ligging van alle rotskerken in dit zogenaamde Gheralta-cluster is terug te voeren op een eeuwenlange bescherming tegen vijanden van buitenaf. Veel kerken zijn lange tijd een goed bewaard geheim gebleven en worden pas sinds enkele tientallen jaren door toeristen bezocht. Het toerisme is in vergelijking met de rest van noord-Ethiopië nog vrij beperkt in deze regio en gezien de uitdaging om Abuna Yemata Guh te bezoeken, is de kans groot dat je hier het rijk voor jezelf alleen hebt.

Tigray rotskerken
Abuna Yemata Guh zit op eenzaame hoogte aan de achterkant van deze rots.

Abuna Yemata Guh is gevestigd in een soort vrijstaande rots van enkele honderden meters hoog. Vanaf de parkeerplaats loop je eerst 20-30 minuten een redelijk steil bergpad op, waarbij je aan het einde ook wat moet klauteren. Daarna komt het lastigste stuk: een verticale wand van ongeveer 15 meter hoog. Deze is voorzien van uitgesleten gaten om je handen en voeten te plaatsen; scouts geven aanwijzingen hoe je dit het beste kunt doen. Goed om te weten: jarenlang konden toeristen deze wand beklimmen met behulp van touwen. Tijdens mijn reis (februari 2020) was dit echter niet meer mogelijk, omdat er onenigheid was ontstaan tussen de scouts die de touwen verhuurden en gidsen die zelf touwen meebrachten. Gelukkig kan ik uit eigen ervaring vertellen dat deze wand wel degelijk ook zonder touwen te beklimmen is, mede dankzij scouts en gidsen die je continu (van onder) ondersteunen.

Heb je deze test doorstaan, dan volgen er nog twee makkelijkere wanden en wordt langzaam zichtbaar op wat voor krankzinnige plek je je eigenlijk bevindt. Aan weerszijden bevindt zich een afgrond van 200-300 meter, voor je ligt een boomstam die dienst doet als bruggetje naar de ingang en achter je liggen de botten van monniken. Op dit moment gierde de adrenaline door mijn lijf waardoor de laatste 10 meter over een smalle richel langs de afgrond volledig op de automatische piloot ging. Een ongelooflijk vet avontuur dat je, mits je fit bent en geen last hebt van hoogtevrees, écht niet mag missen.

Abuna Yemata Guh beklimmen
De ingang is alleen te bereiken langs deze 300 meter diepe afgrond.

Gidsen, scouts en kosten

Aan al dit spektakel hangt qua organisatie wel een kostenplaatje dat eigenlijk niet helemaal in verhouding is. Tot grote frustratie van onafhankelijke reizigers zijn de kerken van Tigray nogal moeilijk om op eigen houtje te bezoeken. De toerisme-industrie wordt hier gedomineerd door weinig vrijheid en kunstmatig hoog gehouden prijzen. Hoewel het in principe mogelijk is naar kerken te hiken zonder gids, raad ik dit af. Je hebt dan namelijk geen idee wat je ziet, de routes zijn soms best lastig te vinden en het wordt onmogelijk om te communiceren met scouts en priesters. Aangezien die laatste twee groepen uit zijn op je geld, is het wel zo handig als je elkaar snapt.

Scouts gidsen Abuna Yemata Guh
Scouts kunnen je spullen dragen en helpen ook bij de beklimming.

Een groot voordeel van een lokale gids is dat je op voorhand afspraken kunt maken over wat er qua kosten inbegrepen is, zoals de toegang tot kerken en de hulp van scouts. Dat zijn namelijk typisch dingen waar toeristen nog wel eens voor grote verrassingen komen te staan. Voor het bezoeken van Abuna Yemata Guh moet je grofweg rekenen op het volgende per persoon (februari 2020):

  • Gids en chauffeur: afhankelijk van volledige (dag)trip
  • Toegang: 350 ETB
  • Priester: 100 ETB
  • Scouts: 100-150 ETB, afhankelijk van hoeveel hulp nodig is

Het is zonde om een gids en chauffer te regelen voor alleen Abuna Yemata Guh. De meeste reizigers bezoeken daarom ook de nabijgelegen kerken Maryam Korkor en Daniel Korkor. Voor een volledige dag moet je dan rekenen op zo’n 50 dollar per persoon, inclusief toegang maar exclusief de fooien voor priesters en scouts. Een gids en chauffeur regel je het beste via je hotel of op aanraden van andere reizigers. Het is niet nodig ruim vooraf te boeken; de avond ervoor kan er altijd nog van alles geregeld worden.

Priester fresco Abuna Yemata Guh
Ook de priester verwacht een fooi omdat het grootste deel van de entreeprijs naar het kerkelijk bureau gaat.

Accommodatie rondom rotskerken van Tigray

De beste uitvalsbasis voor bovengenoemde kerken in het Gheralta-cluster is Hawzen. Dit kleine dorpje heeft verder niks te bieden, maar kent net genoeg accommodatie, banken en een minibusstation. Populair is de budgetplek Vision Hotel, met simpele kamers en een restaurantje. Ben je op zoek naar meer luxe, dan is Gheralta Lodge een unieke plek met prachtige uitzichten en een goede Italiaanse keuken. Ondanks het stevige prijskaartje zul je zo vroeg mogelijk moeten boeken (per e-mail) om verzekerd te zijn van een kamer.

Een alternatief is om de rotskerken in Tigray te bezoeken als dagtrip vanuit Mekele, of zelfs op doorreis van Aksum naar Mekele. Gezien de afstanden is dit alleen aan te raden als je echter niet anders kan qua tijd. Daarnaast heb ik van verschillende reizigers begrepen dat de kwaliteit van deze tours nogal ondermaats kan zijn; lokale gidsen in Hawzen bieden waarschijnlijk meer waar voor je geld.