Hoe veilig is de Danakil Depressie?

De Danakil Depressie is een ongelooflijk mooie plek in Ethiopië met landschappen die je nergens anders ter wereld zult vinden. Deze regio, grenzend aan Eritrea en Djibouti, staat garant voor extreme omstandigheden: je vindt er het laagste punt van Afrika als ook het heetste gebied ter wereld. Bezoeken kan alleen met een georganiseerde tour vanwege ernstige veiligheidsincidenten in het verleden. Hoe veilig is de Danakil Depressie nu?

Veiligheid Danakil Depressie

Zoutvlaktes, vulkanen en buitenaardse landschappen

De Danakil Depressie is uniek in vele opzichten. Op deze laagvlakte komen drie tektonische platen samen. Deze bewegen langzaam uit elkaar waardoor er uiteindelijk weer een zee zal ontstaan en, zoals Ethiopiërs trots zeggen, hun land niet langer landlocked is. Door deze geologische activiteit bestaat de depressie uit een mix van extreme landschappen: woestijnen, uitgestrekte zoutvlaktes, vulkanen en hydrothermale bronnen (Dallol) die doen denken aan buitenaardse planeten.

Dallol Danakil Depressie
Dallol staat garant voor bizarre landschappen door kleurrijke zoutreservoirs.

De regio is bijna het hele jaar door extreem heet en gortdroog. Er valt nauwelijks tot geen neerslag en Dallol heeft de twijfelachtige eer van de hoogste gemiddelde temperatuur op aarde. Je kunt het je bijna niet voorstellen, maar de Danakil Depressie is ook daadwerkelijk bewoond. Naar schatting wonen hier zo’n 2 miljoen Afar-nomaden, die zich verspreid hebben over dit gebied in Ethiopië, het zuiden van Eritrea en noorden van Djibouti. Op de zoutvlaktes handelen deze nomaden voornamelijk in zoutblokken die per kameel naar steden als Mekele worden verscheept.

Georganiseerde tour naar Danakil Depressie

Het Afar-volk neemt in deze regio een bijzondere plek in en is één van de redenen waarom je alleen met een georganiseerde tour hierheen kunt. De Danakil Depressie was in het verleden een gebied waar (schijnbaar) nauwelijks tot geen wetten golden en waar de Ethiopische overheid weinig grip op had. Rivaliserende stammen zijn hier verantwoordelijk geweest voor ernstige geweldsincidenten waarbij helaas ook toeristen slachtoffer zijn geworden. Zo zijn in 2012 maar liefst 5 Europese toeristen gedood bij een aanval en is in 2017 een Duitse toerist doodgeschoten, nadat hij ter ver was afgeweken van zijn groep. Om die reden wordt reizen naar de Danakil Depressie door diverse overheden, waaronder die van Canada en Nieuw-Zeeland, volledig afgeraden. Door de Nederlandse overheid niet, maar controleer altijd het actuele reisadvies.

Nu denk je waarschijnlijk: waarom zou je daar in hemelsnaam naartoe reizen? Nou, de situatie is behoorlijk veranderd. Inmiddels zijn Ethiopische militairen aanwezig in de regio en kunnen toeristen uitsluitend er met een georganiseerde tour komen. De tours bestaan altijd uit minimaal 2 jeeps en naast (lokale) gidsen reist er ook een politieagent/militair mee. Bovendien zijn er op risicovolle plekken, zoals de Erta Ale vulkaan, gewapende scouts aanwezig. Het lijkt erop dat er tussen de Afar en tourorganisators afspraken zijn gemaakt over het toerisme, maar hoe dat precies werkt is voor buitenstaanders moeilijk te achterhalen.

Georganiseerde tour Danakil Depressie
Georganiseerde tours naar de Danakil Depressie reizen altijd met meerdere jeeps.

Veiligheid

Is er daarmee tegenwoordig geen enkel gevaar meer? Moeilijk te zeggen. Reizen naar de Danakil Depressie is sowieso niet zonder risico’s, al is het maar om de extreme temperaturen en omstandigheden. Dat gezegd hebbende is Mekele, de dichtstbijzijndste stad met faciliteiten zoals een ziekenhuis, nooit verder dan circa 6 uur rijden. Maar het feit dat deze regio bewoond wordt door een volk dat niet per se op toeristen zit te wachten, is een risicofactor.

Dat merkte ik in sommige gevallen ook. Bij een koffiestop in een dorpje hing een sfeer die niet bepaald welkom was, en naarmate de stop langer duurde zelfs een beetje vijandig werd. Veel Afar-mannen dragen een dolk of zelfs een geweer en sommigen vijlen hun tanden (human tooth sharpening). Hoewel dit niet per definitie vijandigheid betekent, geeft het jou als onwetende, westerse toerist wel een onbehaaglijk gevoel.

Afar-nomaden Danakil Depressie
De gemiddelde setting in een dorpje in de Danakil Depressie.

Een ander probleem is dat veel tourorganisators, waaronder de grootste, chauffeurs apart inhuren. Dit zijn een soort zzp’ers die met hun eigen jeeps het vervoer regelen voor de hele groep. Daar is op zich niets mis mee, maar ik merkte dat je op deze manier wel heel erg aangewezen bent op het verantwoordelijkheidsgevoel en de risico-inschatting van jouw chauffeur. In de praktijk betekent dit dat je mogelijk niet altijd samen met andere jeeps rijdt, terwijl dat wel de bedoeling is om het zo veilig mogelijk te houden. Dat kan tot vervelende situaties leiden, bijvoorbeeld bij aanvaringen met lokale bevolking.

Danakil Depressie: wel of niet gaan?

Misschien twijfel je nu om te gaan. Of misschien ben je juist op zoek naar zo’n avontuur. Persoonlijk had ik de Danakil Depressie niet willen missen en was het een absoluut hoogtepunt van mijn reis door Ethiopië. Als je in redelijk goede conditie bent, een klein beetje van avontuur houdt en niet vies bent van enigszins primitieve omstandigheden, zou ik niet teveel twijfelen. Maar dat is uiteindelijk voor iedereen anders. Wees je in elk geval bewust van de (tegenwoordig beperkte) veiligheidsrisico’s en ga eventueel het gesprek hierover ter plekke aan met andere reizigers en de tourorganisators. Dat geeft vaak toch een beter beeld van de huidige situatie.

Rondreizen in Ethiopië
De Danakil Depressie is absoluut één van de hoogtepunten in Ethiopië.