Hiken in Simien Mountains: dit moet je vooraf weten

Het wordt ook wel the roof of Africa genoemd en is één van de hoogtepunten van noord-Ethiopië. De Simien Mountains (Simiengebergte) zijn spectaculair, ruig en dankzij de hoogtes voor veel wandelaars ook een uitdagend gebied. De diversiteit van het landschap, de beklimmingen en wilde dieren maken dit nationale park perfect om er meerdere dagen te hiken. Dit is wat ik liever vooraf had geweten over georganiseerde tours in de Simien Mountains.

Simien Mountains

1. Ga voor 3 dagen/2 nachten

In de Simien Mountains is voor ieder wat wils. Je kunt er een middag heen, enkele dagen, de hoogste berg van Ethiopië beklimmen (Ras Dashen) of zelfs in 2,5 week helemaal naar Lalibela wandelen. Ben je op zoek naar een écht goede indruk van dit gebergte en wil je niet een hele expeditie op touw zetten? Dan adviseer ik om 3 dagen/2 nachten gaan. Je kunt dan vrij ver in het park komen en voor iets minder avontuurlijke reizigers is 2 nachten kamperen in primitieve omstandigheden nog wel te overzien.

Het probleem met kortere trips naar de Simien Mountains zit hem met name in reisafstanden. Veel tourorganisators vertrekken vanuit Gondar en eenmaal in het nationale park ben je overgeleverd aan een hobbelige, onverharde weg. Je bent al gauw 3 uur verder voordat je kunt beginnen met wandelen, en om eerlijk te zijn biedt de eerste dag niet de spannendste uitzichten. Veel georganiseerde trips gaan op dag 2 via de Jinbar Waterfall richting Chenek en dat is een enorm spectaculare route. Kies je voor 2 dagen, dan moet je deze route helaas halverwege afbreken vanwege de reistijd terug naar Gondar.

Uitzicht Simien Mountains
De meest spectaculaire uitzichten vind je wat dieper in het park rondom Chenek.

2. Kijk uit naar wilde dieren

Ethiopië staat niet per se bekend om exotische dieren in het wild en voor een safari moet je elders in Afrika zijn. Toch hebben de Simien Mountains hierin meer te bieden dan op het eerste oog lijkt; een aantal dieren komen zelfs nergens anders ter wereld voor. Zo kom je gegarandeerd grote groepen gelada’s tegen en moet je je eten beschermen tegen dikbekravens (thick-billed ravens). Heb je geluk, dan spot je mogelijk ook steenbokken die uitsluitend in dit gebergte leven (walia ibex) of zelfs de Ethiopische wolf, een bedreigde diersoort.

Gelada apen Simien Mountains
In de Simien Mountains zijn grote groepen gelada’s niet te missen.

3. Onderschat het acclimatiseren niet

Hoewel je bij een reis door noord-Ethiopië je bijna continu op 2000 meter of hoger bevindt, doen de Simien Mountains daar nog een schepje bovenop. Op de meeste routes hike je op minimaal 3000 meter hoogte, kamperen doe je in Chenek op 3600 meter en ga je voor de top van Ras Bwahit, dan zit je op 4430 meter. Ben je deze hoogtes niet gewend, dan ga je dat bij het wandelen absoluut merken in kortademigheid of erger nog, je krijgt last van hoogteziekte.

Simien gebergte Ethiopië
De meeste routes liggen op zo’n 3500 meter, met pieken tot ver boven de 4000 meter.

Nu zijn daar medicijnen voor, maar slimmer is om dit allemaal te voorkomen door goed te acclimatiseren. Wanneer je naar Ethiopië reist, kun je het beste eerst enkele dagen in Addis Ababa (2355 meter) verblijven, of in Bahir Dar (1800 meter) of Gondar (2133 meter). Vanwege een krap reisschema vliegen sommige reizigers meteen door naar Simien Mountains, maar dat vergroot dus de kans op hoogteziekte. Heb je weinig tijd, dan zou je kunnen overwegen om eerst andere plekken op de Ethiopische hoogvlakte te bezoeken en dus in het noorden tegen de klok in te reizen.

4. Neem warme kleding mee

Die hoogte brengt nog een andere uitdaging met zich mee. In het droge seizoen (oktober-mei) zijn in de Simien Mountains de temperaturen gedurende de dag met zo’n 25 graden vrij aangenaam, al kan de zon wel erg fel zijn. Zodra de zon weg is wordt dat een ander verhaal. Het koelt dan heel erg snel af richting zo’n 5 graden of nog kouder. Steekt er een wind op, dan is de ellende compleet.

Kamperen Chenek Simien Mountains
Bij de meeste tours ben je ’s nachts aangewezen op een kampvuur, tentje en slaapzak.

Bereid je hierop voor door absoluut ook warme kleding in te pakken. Op de campings is namelijk geen stroom, geen onderdak en nauwelijks tot geen beschutting. Je zult het bij de meeste tourorganisators moeten doen met een kampvuur, een tentje en een slaapzak. Ook al zit dat windjack, die trui, handschoenen en muts de rest van je vakantie ongebruikt in je backpack, voor deze paar avonden en nachten is het dat meer dan waard.

5. Geef een nette fooi

Ga je met een groep hiken in de Simien Mountains (wat ik zelf het leukste vind), dan ontstaat er vroeg of laat een vaak ongemakkelijke discussie over de fooi. Bij de meeste groepen gaat er een gids, chauffeur, kok, keukenhulp en 2 of 3 (gewapende) scouts mee. Al deze mensen zijn inbegrepen in de totaalprijs, maar aangezien je meerdere dagen met ze op pad bent en het vaak locals betreft, is een goede fooi geven wel het minste wat je kunt doen.

Scout Simien Mountains
Bij elke groep lopen verplicht meerdere (gewapende) scouts mee.

Maar hoeveel geef je? Als vuistregel zou ik 10 tot 15% rekenen van wat de tour je gekost heeft. Omdat dit nogal kan variëren per reiziger (zie punt 5), is een andere richtlijn € 5-10 per dag. De verdeling over de verschillende personen kun je zelf doen, maar gemakkelijker is om dit aan de gids over te laten. Uiteindelijk is het geven van een fooi vooral iets waar je jezelf prettig bij moet voelen, maar de genoemde bedragen leverden bij mijn groep in elk geval geen scheve gezichten op.

6. Boek niet vooraf (online)

Hoewel het verleidelijk kan zijn om vooraf je meerdaagse trip naar de Simien Mountains alvast vast te leggen, zou ik in alle gevallen adviseren om dit ter plekke te regelen. In Ethiopië is namelijk een simpele stelregel van kracht: hoe anoniemer en verder je van tevoren boekt, des te meer je betaalt. Voor een 3-daagse hike in de Simien Mountains kan dat nogal extreme verschillen opleveren: een tourorganisator vertelde me doodleuk dat toeristen die vooraf online boekten $ 300 betaalden, reizigers die vroeg naar het kantoor kwamen $ 250 en dat ie mij wel voor $ 185 mee wilde nemen. Uiteindelijk ben ik meegegaan voor $ 155, tel uit je winst.

Tours zitten in Ethiopië zelden ‘vol’ en als dat wel zo is, dan wordt er onderling wat geregeld zodat je alsnog mee kan met een andere groep. Er is dus weinig reden om ruim vooraf (online) te boeken, tenzij je per se iets met een specifieke organisatie of gids wilt regelen. In alle andere gevallen: neem in Gondar (of Debark) een middagje de tijd om wat kantoren af te gaan, informeer goed naar wat er wel en niet is inbegrepen en durf stevig te onderhandelen.