Route door het noorden van Ethiopië in 3 weken

Het noorden van Ethiopië is veruit het meest toeristische deel van het land en dat is niet voor niets. Van zoutvlaktes ver onder zeeniveau in de Danakil Depressie via de uit rots gehouwen kerken van Lalibela naar de hoogste bergtoppen van Ethiopië in de Simien Mountains. Het noorden is ongelooflijk mooi, divers en ruw; vind hier tips en inspiratie voor jouw route.

Dallol Danakil Depressie

Noorden van Ethiopië in 3 weken

Het standaardrondje in noord-Ethiopië wordt meestal gedaan met de klok mee. De voordelen hiervan zijn dat je wat makkelijker kunt acclimatiseren en wennen aan de hoogte, zware fysieke inspanningen kunt verdelen over een paar weken en de kans groot is dat je reizigers vaker tegenkomt. Vrijwel iedereen start en eindigt in de hoofdstad Addis Ababa, tenzij je exotische plannen hebt om ergens de grens over te steken naar een buurland (controleer altijd het reisadvies). Mijn route door het noorden van Ethiopië zag er als volgt uit:

  • Dag 1-2: aankomst en verblijf Addis Ababa
  • Dag 3-4: Bahir Dar en Lake Tana (vliegen)
  • Dag 5-6: Gondar (minibus)
  • Dag 7-9: Simien Mountains (tour)
  • Dag 10-12: Lalibela (vliegen)
  • Dag 13: Aksum (vliegen)
  • Dag 14-15: Tigray Churches (minibus)
  • Dag 16: Mekele (minibus)
  • Dag 17-19: Danakil Depressie (tour)
  • Dag 20-21: Addis Ababa (vliegen) en vertrek

Hoogtepunten: Simien Mountains, Lalibela & Danakil Depressie

Hoewel Ethiopië talloze bezienswaardigheden heeft die je eigenlijk niet mag missen, zullen de meeste reizigers het eens zijn over één ding: de 3 absolute hoogtepunten in het noorden van Ethiopië zijn de Simien Mountains, de kerken van Lalibela en de Danakil Depressie. Dit zijn waarschijnlijk ook de plekken waar je de meeste tijd zult doorbrengen: voor zowel de Simien Mountains als Danakil Depressie adviseer ik een georganiseerde tour van 3 dagen/2 nachten. De kerken van Lalibela kun je in theorie in een dag zien, maar gezien de ligging en de tijd die het kost om hier te komen, is dat eigenlijk zonde. Reken hier dus ook minimaal 2 nachten voor.

Kerken van Lalibela
De bekendste plek van Ethiopië: de kerken van Lalibela.

Gondar & Bahir Dar

Reis je van of naar de Simien Mountains, dan is de kans groot dat je dat via Gondar doet. Deze voormalige hoofdstad van Ethiopië ligt op een paar uur rijden van het gebergte en is dankzij de vele tourorganisators die hier gevestigd zijn een prima uitvalsbasis. Bovendien vind je er het koninklijke paleis van keizer Fasilides en een van de betere restaurants van Ethiopië (Four Sisters).

Royal Palace Gondar
De koninklijke paleizen in Gondar.

175 kilometer naar het zuiden (3 uur met een minibus) is ook Bahir Dar een populaire stop op de route. Deze stad is vooral bekend om vanuit hier Lake Tana en de kloosters te bezoeken. Daarnaast reis je vanuit Bahir Dar gemakkelijk met een bus of taxi naar de Blue Nile Falls. Heb je een middagje over in deze drukke stad? Bezoek dan ook de chaotische maar kleurrijke markt. Let extreem goed op je spullen, want de zakkenrollers die er rondlopen zijn klein, jong en enorm brutaal.

Tigray & Aksum

De kerken van Tigray, grofweg gelegen tussen Aksum en Mekele, zijn lang niet zo bekend als die van Lalibela maar op hun eigen manier misschien wel minstens zo indrukwekkend. Anders dan in Lalibela is het toerisme in deze regio nog nauwelijks georganiseerd: je zult zelf wat moeten regelen met een chauffeur en gids die (hopelijk) de weg weten. De kerken hier zijn veelal afgelegen en moeilijk bereikbaar, maar bieden ongelooflijk spectaculaire uitzichten over het rotslandschap van Tigray. Dat betekent in vrijwel alle gevallen (flink) klimmen en in het geval van Abuna Yematah Guh ook om stalen zenuwen. Zijn beklimmingen of zware inspanningen niet aan jou besteed of heb je hoogtevrees, dan kun je dit gebied daarom beter overslaan.

Abuna Yematah Guh Tigray
De meest ontoegankelijke kerken ter wereld vind je in Tigray.

Aksum (Axum) is misschien ook niet echt voor elke reiziger weggelegd. De stad heeft ongelooflijk veel historische, culturele en relegieuze waarde dankzij de obelisken, archeologische opgravingen en ultra-heilige plekken voor de Ethiopische-Orthodoxe Kerk. Tegelijkertijd is deze waarde maar moeilijk te bevatten voor buitenstaanders, niet om de laatste plaats door onvriendelijke mensen, een bizar slecht museum, kerken waar vrouwen niet eens in de buurt mogen komen en veel te hoge toegangsprijzen. Love it or hate it, en dat zal mede afhangen van je belangstelling voor de Ethiopische geschiedenis en symboliek.

Route voor 1,5-2 weken

Meerdere weken rondreizen is niet voor iedereen weggelegd (of überhaupt mogelijk) en reizigers die veel korter naar Ethiopië gaan, zijn dan ook geen uitzondering. Hoewel ik eigenlijk iedereen zou aanraden om er echt 3 weken voor uit te trekken, is het ook mogelijk om noord-Ethiopië in 2 weken of nog korter, in 10 dagen te zien.

Simien Mountains
Hoe kort je reis in Ethiopië ook is, hiken door de Simien Mountains mag eigenlijk niet ontbreken.

Behalve plekken schrappen, kun je de meeste tijd besparen op het reizen van de ene naar de andere plek. De wegen in Ethiopië zijn vaak slecht, de steden verstopt en er is altijd wel oponthoud onderweg of op het busstation. Met binnenlandse vluchten kun je daarom een heleboel tijd besparen. Het is natuurlijk niet milieuvriendelijk en in veel gevallen ook best duur, maar wel enorm efficiënt. Een andere tijdbesparing is om je sightseeing te doen op de dag dat je reist. Dat betekent bijvoorbeeld ’s ochtends vliegen en ’s middags naar een bezienswaardigheid, maar geeft uiteraard weinig rust. Een mogelijk reisschema zou dan als volgt zijn:

  • Dag 1-2: aankomst en verblijf Addis Ababa
  • Dag 3: Bahir Dar en Lake Tana (vliegen)
  • Dag 4: Gondar (minibus)
  • Dag 5-7: Simien Mountains (tour)
  • Dag 8-9: Lalibela (vliegen)
  • Dag 10-12: Danakil Depressie (tour)
  • Dag 13: Addis Ababa (vliegen) en vertrek